Niños y COVID-19: ¿Por qué tienen menor riesgo de infección?

Las constantes y típicas infecciones respiratorias que adolecen los niños durante el invierno podría ser la causa por las que los pequeños tienen menor riesgo de contraer el coronavirus. Además, en el caso de que se infecten, la sintomatología es normalmente más leve. 

Una nueva actualización del informe científico-técnico del Ministerio de Sanidad recoge este dato. En el mismo, se pone de manifiesto que las infecciones respiratorias pueden hacer que los niños tengan un gran número de anticuerpos en comparación con los adultos. Por esta razón o no se infectan o apenas tienen síntomas. 

A su vez, el sistema inmune de la población infantil, como se está desarrollando, podría responder de manera distinta que los adultos frente a diferentes patógenos. Otra de las explicaciones, según el Ministerio de Sanidad, es la posibilidad de que los niños sean menos sensibles a la infección del COVID-19, debido a que la madurez y funcionalidad de la ACE2 podría ser menor en ellos.

Por otra parte, este informe señala que los niños podrían estar más protegidos debido al contacto con personas enfermas que reciben cuidados en casa, sobre todo durante el confinamiento.

En concreto, en China se apreció una tasa de ataque muy baja en menores de 18 años, a pesar de que en los estudios de contactos se detectaron de forma frecuente. Entre 44.672 casos confirmados en China, sólo 416 fueron positivos en niños de 0 a 9 años (0,9%) y 549 en niños de 10-19 años (1,2%).

Con respecto a España, los datos hasta ahora dicen que de 113.407 personas con COVID-19, tan solo 168 (0,1%) tenían menos de dos años; 64 (0,1%) entre 2-4 años y 303 (0,3%) entre 5 y 14 años. Por eso, en un principio se pensó que la tasa de ataque en niños era menor. Hay que aclarar que en un contexto con baja transmisión comunitaria, en el que se realizó un estudio de 1.286 contactos con PCRs seriadas independientemente de los síntomas, se observó que los niños eran tan susceptibles a la infección como los adultos.

De tal modo que, en el citado trabajo, las tasas de ataque en niños de 0-9 años y 10-19 años fueron de 7,4 y 7,1% respectivamente. Mientras tanto, las tasas de infección 6% y 4,9% se da en los grupos de 30-39 años y 40- 49 años, sin que existan diferencias significativas entre los grupos.

Síntomas leves

“Lo que sí parece claro en todas las series es que los niños desarrollan un curso clínico mucho más leve, puesto que en China sólo 2,5% y 0,2% de los menores detectados desarrollaron enfermedad grave o crítica”, detalla Sanidad. Tanto es así que la clínica leve o ausencia de síntomas en niños se contempla incluso con carga viral alta e, incluso, en presencia de alteraciones radiológicas importantes.

En este sentido, en una serie de 2.143 casos pediátricos con el nuevo coronavirus en China reafirman las observaciones anteriores. Además, parecen indicar que la gravedad es mayor a menor edad. Conviene aclarar que este estudio se incluyeron casos confirmados y sospechosos, por lo que no se puede diferenciar entre el COVID-19 y otras enfermedades. Estos casos severos y críticos fueron más frecuentes en el grupo de casos sospechosos que en el de confirmados, por lo que están sin determinar si todos fueron debidos al nuevo coronavirus.

En España, se ha publicado una serie de 365 niños con sospecha de infección por el nuevo coronavirus. Los mismos, que fueron a 30 hospitales de la Comunidad de Madrid, resultaron ser 41 fueron positivos, sin observarse diferencias entre niños y niñas. La media de edad entre los positivos fue 1 año, de los cuales 25 (60%) fueron hospitalizados, cuatro (10%) ingresaron en la UCI pediátrica y cuatro (10%) necesitaron soporte respiratorio.

Asimismo, el 67% de los casos positivos no presentaban enfermedades crónicas de base y tan sólo un caso necesitó soporte respiratorio, puesto que tenía una condición previa de riesgo. Ninguno de los niños murió y la clínica de presentación inicial fue una infección respiratoria de tracto superior (34%), fiebre (27%), neumonía viral-like (15%), bronquiolitis (12%), síntomas gastrointestinales (5%), neumonía bacterial-like (5%) y asma (2%).

En relación al tipo de manifestaciones clínicas, de laboratorio y radiológicas de la población infantil con COVID-19, una revisión sistemática que incluye 38 estudios con 1.117 pacientes reclutados, sugiere que difieren frente a lo observado en la población general. Así, la fiebre y los síntomas respiratorios no deberían considerarse entre los síntomas indicativos del COVID-19 en niños. Tan solo un 47,5% mostraron fiebre y alrededor de la mitad fueron leves Información científica-técnica.

“Esto podría llevar a una infraestimación de casos ya que algunos no cumplirían las definiciones de caso para la realización de pruebas diagnósticas. Algunas de los aspectos que se discuten como posibles factores que podrían hacer que la clínica en la población infantil sea más leve se basan en la respuesta inmune de esta población y en la exposición al virus”, finaliza Sanidad en el documento.

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